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quinta-feira, 18 de março de 2010

O QUE É UM TSUNAMI ?

Tsunami é uma palavra japonesa que significa “onda do porto”. É “um termo apropriado”, diz o livro Tsunami!, “visto que essas ondas gigantescas muitas vezes trouxeram morte e destruição aos portos e às vilas costeiras no Japão”. O que torna essas ondas incomuns tão fortes e grandes?

Os tsunamis às vezes são chamados de ondas de maré. Estritamente falando, porém, ondas de maré são apenas os movimentos periódicos das águas do mar, pelo qual elas sobem ou descem em relação a um ponto fixo no solo. As marés são causadas pela atração gravitacional do Sol e da Lua. Nem as grandes ondas produzidas pelos ventos de tempestade — algumas das quais têm mais de 25 metros de altura — se comparam aos tsunamis. Se você mergulhasse sob uma onda de maré, notaria que a força dela diminui com a profundidade. A certa profundidade, a água mal é agitada por ela. Os tsunamis são diferentes. Seus efeitos vão da superfície até o leito oceânico, mesmo que o mar tenha quilômetros de profundidade.

O tsunami se estende até o fundo porque em geral é causado por violentas atividades geológicas no leito oceânico. Por essa razão, os cientistas também chamam os tsunamis de vagas, ou ondas, sísmicas. Às vezes, o fundo do mar se ergue, empurrando para cima a coluna de água sobre ele e criando uma ondulação suave, que pode se espalhar por mais de 25.000 quilômetros quadrados. Outras vezes, o leito oceânico afunda, criando abruptamente uma depressão na superfície do oceano.

Seja como for, a gravidade faz com que a água afetada oscile para cima e para baixo, num movimento que dá origem a várias ondas concêntricas, como aquelas formadas quando se joga uma pedrinha num lago. Isso acaba com o mito popular de que os tsunamis são apenas incomuns ondas solitárias. Pelo contrário, eles em geral se espalham no que é chamado de série de ondas de tsunami. Os tsunamis também podem ser causados por erupções vulcânicas ou deslizamentos de terra submarinos.

Uma das mais devastadoras séries de tsunamis na História foi produzida pela explosão do Cracatoa, ou Krakatau, um vulcão na Indonésia, em agosto de 1883. Algumas das ondas causadas pela explosão alcançaram a incrível altura de 41 metros acima do nível do mar e devastaram umas 300 cidadezinhas e aldeias costeiras. Provavelmente o número de mortos foi superior a 40.000.

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